Discover Weekly 
Interview With Steve Sedlbauer, Cougar Shoes
As part of my initiative to showcase the diversity of local brands, I invite you to discover Cougar Shoes, the women’s footwear brand with a “feminine design” and its key feature, the “Always Waterproof”.  

           —By Andrew McNally

Cougar Shoes by Steve Sedlbauer, President.

How did Cougar come about and how would you describe it in a few words? Cougar was founded by my father and uncle in 1948 as a manufacturer of footwear in Burlington Ontario, Canada. In the mid 70’s they created the brand Cougar which grew to become a household name in Canada – this was due to the success of the now iconic Cougar Pillow boot, which we still market to this day.

In recent years, we have repositioned the brand from its purely functional roots as a winter boot brand to a year-round fashion brand with functional attributes – the key feature being “Always Waterproof.” This characteristic has been the impetus of growth in the US market and Internationally.

Tell me about your creative process? We shop the world markets for inspiration from the fashion, sports and outdoor worlds. We constantly challenge ourselves to ensure the ideas we develop are as original as possible. We feel we know our customer and we want her to look to our brand for fresh styles that are uniquely Cougar.

It’s always good to look back as well; we have a treasure trove of ideas from our archives which inspires our heritage collection. 

We have an in-house design team that sketches out the ideas and then we move on to hand made prototypes to ensure shapes and silhouettes are as we envisioned. Of importance is to note that we have a femininity to our footwear that is not often found in the outdoor / performance market. This characteristic provides us a good base to build up the fashion component of our styling. Otherwise, we couldn’t differentiate from the rest of the market which we feel tends to come off as having too much of a masculine look.

What was your inspiration for the new collection? When we were designing the Fall-Winter 2020 collection, we of course had no idea COVID-19 was on the horizon. I always find insight from my travels; I love people watching and seeing what’s “on the streets” and in stores in other countries – it inspires me! 

I also think it’s important to look back. I spent time with my design team going through our archives from over the years, looking at past styles. Our Fall-Winter 2020 re-imagines some of our iconic bestsellers and we are introducing exciting changes and we are debuting a new generation of styles. 

We’ve also made some smart choices with the environment in mind. We are working with new recycled materials and offer exciting design options such as new insulation from PrimaLoft® which is made from post-consumer recycled material – it feels softer, and keeps you warmer and drier. Starting this season we are using only faux fur, and we’ve made the most luxurious selections. Plus, we’ve designed new nylon feel-good styles, each nylon boot is made from 5 recycled plastic bottles. 

All in all, I would say we are modernizing our offering without compromising our core values. 

What are your influences at the moment? People and pictures! Regardless of not being able to travel right now, I have made a conscious effort to call/zoom different people every day – whether it’s a retail partner, a member of our sales team, friends or family. It’s been important to listen to everyone’s stories; it helps with perspective and forces you to look at things through a different lens.

Inspiration is all around us, I also find myself looking back at past travel photos on my phone. Travel has always been a big part of what influences and inspires me and it’s a good reminder of better days to come!

What is the signature piece of the brand? The Original Pillow boot is definitely our iconic signature piece for the brand. However, our Prato summer sandal which was inspired by the Pillow boot is becoming a very important piece as the brand starts to have a year-round presence.

How would you describe the Cougar woman? She’s of the mindset that she lives her life unconditionally, meaning nothing stops her – including the weather. She’s busy, outgoing and makes the most out of life during all four seasons. 

Most of all, she wants to look good and feel fashionable and is not willing to sacrifice one over the other.  She’s got style but at the same time needs it to perform in any condition.

What is your best memory related to fashion? Having spent my younger years growing up around the shoe factory watching and learning, those are the memories that will never go away. 

As a brand, how do you tackle the challenges of COVID? The most important thing for the brand will be to address the lifestyle changes as mentioned. Additionally, the online shopping experience will continue to be key. We strive to ensure the online consumer will be pleased, we over deliver in both quality and comfort and that’s obvious when they open the shoe box.

On a different note… which book is your bedside table at the moment? Nothing on the bedside table now except a lot of recipes I have been seeking out recently.

Which song are you listening to over and over? A lot of Tragically Hip lately. 

Which televison series have you been binge watching? “Better Call Saul”.

Your current favourite food recipe? I have been exploring my charcoal grill. Being at home so much is unusual for me, so cooking has become the default activity. 

And a movie that inspires you? Bong Joon Ho’s “Parasite” is a masterpiece in creativity! I continued to think about it for days after. The twisted narrative was artfully done, unexpected in parts and heart breaking – a modern dark comedy that turns deeply tragic! I kept replaying parts in my mind over and over.

 

COUGARSHOES.COM

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Entrevue avec Steve Sedlbauer, Cougar Shoes
Dans le cadre de mon initiative ayant pour but de faire découvrir la diversité de marques locales, je vous présente aujourd’hui la marque de bottes pour femmes avec un « design féminin »  et sa caractéristique principale, le « Toujours imperméable », Cougar Shoes.   

           —Par Andrew McNally

Cougar Shoes par Steve Sedlbauer, président.

Comment est née votre marque et comment la décririez-vous? Cougar a été fondé par mon père et mon oncle en 1948 en tant que fabricant de chaussures à Burlington, Ontario, Canada. Au milieu des années 1970, ils ont créé la marque Cougar, qui est devenue un nom familier au Canada, grâce au succès de la désormais emblématique Cougar Pillow boot, que nous commercialisons encore aujourd’hui.

Ces dernières années, nous avons repositionné la marque de ses racines purement fonctionnelles comme marque de bottes d’hiver à une marque de mode proposant des produits tout au long de l’année avec des attributs fonctionnels – la caractéristique clé étant “toujours imperméable”. Cette caractéristique a été le moteur de la croissance sur le marché américain et au niveau international.

Parlez-moi de votre processus créatif? Nous parcourons les marchés mondiaux pour trouver l’inspiration dans les domaines de la mode, du sport et du plein air. Nous nous mettons constamment au défi de faire en sorte que les idées que nous développons soient aussi originales que réalisables. Nous avons le sentiment de connaître notre cliente et nous voulons qu’elle se tourne vers notre marque pour trouver des styles originaux et uniques chez Cougar.

Il est toujours bon de regarder en arrière aussi ; nous avons un trésor d’idées provenant de nos archives qui inspire notre collection patrimoniale. 

Nous avons une équipe de design interne qui esquisse les idées, puis nous passons aux prototypes faits à la main pour nous assurer que les formes et les silhouettes sont telles que nous les avons imaginées. Il est important de noter que nos chaussures présentent une féminité que l’on ne trouve pas souvent sur le marché des produits de plein air et de performance. Cette caractéristique nous fournit une bonne base pour construire la composante “mode” de notre style. Sinon, nous ne pourrions pas nous différencier du reste du marché qui, selon nous, a tendance à avoir un look trop massif et masculin.

Qu’est-ce qui a inspiré votre nouvelle collection? Lorsque nous avons conçu la collection automne-hiver 2020, nous n’avions bien sûr aucune idée que la COVID-19 se profilait à l’horizon. Je trouve toujours des idées dans mes voyages ; j’aime regarder les gens et voir ce qui se passe “dans la rue” et dans les magasins d’autres pays – cela m’inspire ! 

Je pense aussi qu’il est important de regarder en arrière. J’ai passé du temps avec mon équipe de design à parcourir nos archives au fil des années, en examinant les styles passés. Notre collection automne-hiver 2020 revisite certains de nos modèles emblématiques et nous lançons une nouvelle génération de styles. 

Nous avons également fait des choix judicieux en gardant l’environnement à l’esprit. Nous travaillons avec de nouveaux matériaux recyclés et proposons des options de conception intéressantes, comme la nouvelle isolation en PrimaLoft®, qui est fabriquée à partir de matériaux recyclés post-consommation – elle est plus douce au toucher et vous garde plus au chaud et au sec. À partir maintenant, nous utilisons que de la fausse fourrure et nous avons fait les sélections les plus luxueuses. De plus, nous avons conçu de nouveaux styles de bottes en nylon, chaque botte en nylon est fabriquée à partir de 5 bouteilles de plastique recyclées. 

Dans l’ensemble, je dirais que nous modernisons notre offre sans compromettre nos valeurs fondamentales. 

Quelles sont vos influences du moment? Les gens et les images! Même si je ne peux pas voyager pour le moment, je me suis efforcé d’appeler/zoomer différentes personnes chaque jour, qu’il s’agisse d’un partenaire commercial, d’un membre de notre équipe de vente, d’amis ou de membres de la famille. Il est important d’écouter les histoires de chacun ; cela aide à mettre les choses en perspective et vous oblige à regarder les choses sous un angle différent.

L’inspiration est partout autour de nous, je me retrouve aussi à regarder les photos de voyages passés sur mon téléphone. Les voyages ont toujours été une grande partie de ce qui m’influence et m’inspire, et c’est un bon rappel des jours meilleurs à venir !

Quelle est la pièce signature de votre marque? La botte Original Pillow est sans aucun doute la pièce maîtresse de notre marque. Cependant, notre sandale d’été Prato, inspirée par la botte Pillow, devient une pièce très importante, car la marque commence à proposer des collections tout au long de l’année.

Qui est la femme Cougar? Elle vit sa vie sans réserve, ce qui signifie que rien ne l’arrête, y compris le temps. Elle est occupée, extravertie et tire le meilleur de la vie et ce pour les quatre saisons. 

Par-dessus tout, elle veut être belle et se sentir à la mode et n’est pas prête à sacrifier l’un au détriment de l’autre.  Elle a du style mais en même temps, elle a besoin que ses chaussures soient performantes dans n’importe quelle condition. 

Quelle est votre plus beau souvenir relié à la mode? Ayant passé mes jeunes années à observer et à apprendre dans l’usine de chaussures, ce sont des souvenirs qui ne disparaîtront jamais. 

Comment relevez-vous les défis de la COVID? Le plus important pour la marque sera d’aborder les changements de mode de vie mentionnés. En outre, l’expérience d’achat en ligne continuera d’être essentielle. Nous nous efforçons de faire en sorte que le consommateur en ligne soit satisfait, que la qualité et le confort soient supérieurs à la moyenne et que cela soit évident lorsqu’il ouvre la boîte de chaussures.

Sur une note différente… quel est le livre sur votre table de chevet? Il n’y a plus rien sur ma table de chevet, à l’exception de nombreuses recettes que je prévois cuisiner.

La chanson que vous écoutez en boucle? Beaucoup de Tragically Hip ces derniers temps. 

Une télésérie que nous devrions visionner en rafale? « Better Call Saul ».

Votre recette du moment? J’ai exploré mon grill à charbon de bois. Il est inhabituel pour moi d’être aussi souvent à la maison, c’est pourquoi la cuisine est devenue l’activité par défaut. 

Et un film qui vous inspire? « Parasite » de Bong Joon Ho est un chef-d’œuvre de créativité ! J’ai continué à y penser pendant des jours. Le récit tordu a été réalisé avec brio, inattendu par endroits et déchirant à d’autres égards – une comédie noire moderne qui devient profondément tragique ! Je n’arrêtais pas de me repasser des parties dans ma tête, encore et encore.

 

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Written on: February 25, 2021